El rincón de la Ciencia I.S.S.N.: 1579-1149

nº 63 (diciembre-2012)

¿El planeta agua? (RC-144)


Juan Carlos Sanz. 
Premio MENSA-Omnia a la divulgación científica. Miembro de la Asociación Española de Comunicación Científica


De todos es conocido que al planeta Tierra se lo llama azul porque está repleto de agua. ¿Pero, en verdad, cuánta agua hay? La imagen anterior muestra el tamaño de una esfera de bello color turquesa con toda el agua de la Tierra en comparación con el tamaño total del planeta. ¡No puede ser —pensaréis muchos— que toda el agua terrestre se concentre en esa “bolita”, colocada más o menos sobre Venecia, y cuya sombra apenas abarca desde Messina a Stutgart! Esperad a leer este artículo

Es cierto que más del 70 % de la superficie terrestre está cubierta por agua, que los océanos contienen aproximadamente el 96,5% del agua planetaria y que, además, también hay agua en la atmósfera (en forma de vapor), en los ríos y lagos, en los casquetes polares y los glaciares, en los acuíferos subterráneos… incluso formando parte de vosotros, de vuestro gato o del geranio del balcón. Así, y todo, el conjunto del agua de nuestro domicilio planetario ocuparía esa "pequeña" canica azul. Sin embargo, las apariencias engañan. Esa canica no es una mancha plana, sino que es tridimensional, con un diámetro de unos 1.384 kilómetros (pensad que la montaña más alta de la Tierra no llega a los 9 kilómetros). Se trata, pues de una bola de ¡1.384 km de alto! Realmente es un montón de agua.

Afortunadamente, aunque las personas no pueden usar directa y cotidianamente la mayor parte de esta agua, como no se está quieta, sino que recorre un ciclo que la renueva constantemente, moviéndose de acá para allá y pasando por  diferentes estados, parte acaba siendo agua dulce, única capaz de subvenir las necesidades diarias de los seres humanos.

¿Dónde está el agua dulce? Es fácil verla en muchos lagos y en las corrientes fluviales, incluso en el ciclo de evaporación y lluvia, si bien los mayores depósitos de agua dulce están en las zonas polares y bajo nuestros pies, alimentando los manantiales de arroyos, ríos y pozos.

Esos acuíferos subterráneos se originan por las continuas filtraciones de agua, por ejemplo procedente de las lluvias. Y es una suerte que el agua no sólo se escurra por la superficie de la Tierra, sino que también se almacene en el subsuelo, pues, desde siempre, la humanidad ha empleado agua de ambas procedencias. Por ejemplo, en España se consume un promedio diario de 0,083 km3 de agua, casi una cuarta parte de la cual procede de acuíferos subterráneos. Ciertamente para beber y regar suelen usarse aguas superficiales, pero las subterráneas resultan vitales para mantener el caudal de ríos y lagos.

Permitidme unos cuantos números para hacernos pensar:

¿Dónde se encuentra el agua de la Tierra?

El detalle de la ubicación del agua en la Tierra se encuentra en la tabla adjunta. Advertid que más del 97 % de la cantidad total de agua en el mundo es salina, y, que del total de agua dulce casi el 69% está congelada en el hielo de casquetes polares y glaciares. Otro 30 % del agua dulce está en el suelo. Los ríos son la fuente de agua dulce mayoritariamente usada por las personas, aunque sólo contiene 1.250 km3, apenas 2 partes por millón del total de agua.

Estimación de la distribución global del agua

Fuente

Volumen (km3)

Porcentaje sobre el total de agua dulce

Porcentaje sobre el total de agua

Mares y océanos

1.338.000.000

--

96,48

Casquetes y glaciares polares

24.064.000

68,70

1,74

Acuíferos de agua salina

12.870.000

--

0,94

Acuíferos de agua dulce

10.530.000

30,06

0,76

Glaciales continentales y permafrost

300.000

0,86

0,022

Lagos de agua dulce

91.000

0,26

0,007

Lagos de agua salada

85.400

--

            0,006

Humedad del suelo

16.500

0,05

0,001

Atmósfera

12.900

0,04

0,001

Embalses

11.470

0,03

0,0008

Ríos

2.120

0,006

0,0002

Agua biológica

1.120

0,003

0,0001

 

1.386.753.110

 

 

Nota: Los porcentajes pueden no sumar 100 debido a errores de redondeo.

 


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