El rincón de la Ciencia I.S.S.N.: 1579-1149

nº 48 (enero-2008)

La luz polarizada en nuestras vidas (RC-115)


M.A. Gómez


Para mucha gente, hablar de luz polarizada es referirse a algo extraño, muy técnico y alejado de nuestra realidad cotidiana, porque nuestro ojo no distingue si la luz está polarizada. Para poder detectarla necesitamos un filtro polarizador, que en función de su orientación la deja  pasar o no. Sin embargo, la luz polarizada y los polarizadores están más cerca de nosotros de lo que inicialmente podríamos sospechar.
Puedes aprender más sobre la luz polarizada y experimentar con ella, leyendo los otros artículos que publicamos en este número y en números anteriores:
Luz polarizada
Actividad óptica

La luz polarizada en nuestras vidas
Pantallas de cristal líquido (LCD)
Cartas a Marisa
Experimentos con la luz polarizada

Sustancias con actividad óptica

Por ejemplo, podemos comenzar por las pantallas planas de televisión. Todas las pantallas LCD o de cristal líquido llevan en su interior un filtro polarizador, de forma que siempre emiten luz polarizada, tal como se mostraba en el artículo que publicamos en el número anterior. Pero no sólo las pantallas de televisión, también las del teléfono móvil, lcalculadoras, relojes, juegos de vídeo, ordenadores, PDA, etc.

Otro ejemplo típico son algunas películas de 3 dimensiones (3-D). Por ejemplo, el sistema IMAX. Hay varios sistemas para proyectar imagen 3-D, pero uno de ellos está basado en el uso de la luz polarizada. El sistema básicamente radica en proyectar dos imágenes simultáneas ligeramente desfasadas y con un ángulo de polarización de 90 º de una con respecto a otra . Si con cada ojo conseguimos percibir una sola de las imágenes se consigue el efecto estereoscópico y cuando las mezcla nuestro cerebro  tenemos la sensación de las tres dimensiones. Si vemos la pantalla normalmente, tan sólo percibiremos una película que se ve mal, borrosa. Cada ojo percibe las dos imágenes. Ahora bien, si contemplamos la pantalla con las gafas especiales que nos dan a la entrada tendremos un estupendo efecto 3-D. Lo que ocurre es que las gafas están formadas por dos filtros polarizadores, uno para cada ojo y con el plano de polarización girado también 90º, uno con respecto al otro. Así de las dos imágenes que se proyectan, el filtro izquierdo dejara pasar la primera, pero no la segunda. Al revés, el filtro derecho dejará pasar la segunda, pero no la primera. El resultado será que veremos una imagen con el ojo izquierdo y la otra con el derecho. 

En la imagen pueden verse dos pares de gafas polarizadas de las utilizadas en los cines en los que se proyectan películas 3-D

Puede verse como los dos cristales de cada una de las gafas están polarizados perpendicularmente. Ante una fuente de luz normal (no polarizada), si se superponen los dos pares de gafas, vemos que deja pasar la luz que proviene de uno de los filtros, pero no la del otro. Deja pasar la del filtro que tiene su misma orientación (polarización paralela), pero no deja pasar la del filtro que tiene una polarización perpendicular (polarización cruzada.

Cuando la luz del Sol se refleja en distintos objetos (por ejemplo, un metal, las olas del mar o la nieve de la montaña) se emite, en este caso refleja, luz polarizada. Por ello, en fotografía se utilizan filtros polarizadores que se ponen delante del objetivo y ayudan a eliminar reflejos que podrían estropear la foto o resaltan determinado colores y objetos. esto hace que también se utilicen los filtros en algunos tipos de gafas de sol (gafas de la gama polaroid), especialmente para practicar deportes de alta montaña o marinos.

Dos fotografías de paisaje tomadas con filtro polarizador (abajo) y sin filtro (arriba). Puede verse como cambian los colores y matices. Se resaltan los colores y se aprecian mejor algunos detalles, pero empeoran otros.

Incluso, pueden encontrarse filtros polarizadores incorporados a los parabrisas de algunos automóviles de alta gama, de forma que protegen al conductor de reflejos indeseados que pudieran molestarle o distraerle en su conducción.

Por último, la luz polarizada hace mucho tiempo que se utiliza en el trabajo científico. Por ejemplo, en microscopía para resaltar algunos orgánulos celulares o el estudio de los minerales y distinguir mejor sus características: también en el estudio de tensiones en materiales plásticos transparentes.

Visión con luz polarizada y filtro polarizador de un par de gafas con lentes de material orgánico. Puede observarse como no son exactamente iguales.