El rincón de la Ciencia nº 16 (Mayo-2002)
Las auroras boreales  (RC-40)

Carlos Macho


1. Veamos...

    ...en algunas imágenes, este maravilloso fenómeno de la Naturaleza que se manifiesta en las regiones polares de  la Tierra :

aurora del año 200 ganadora del 2000 febrero 2001
 

2. ¿En dónde pueden verse?

   Las zonas en las que con mayor frecuencia se pueden observar las auroras corresponden a anillos o, mejor dicho, a óvalos centrados en los polos magnéticos (norte y sur), como puede verse en los graficos de abajo y en la fotografía, tomada desde el espacio, en la que se ve la Tierra con dos auroras boreales simultáneas. 

    La "zona de auroras del norte" se extiende por Alaska, norte del Canadá, sur de Groenlandia, Islandia, norte de Norruega y Rusia. La "zona de auroras del sur" se encuentra en la Antártida y sur del océano Pacífico.
En estos óvalos la frecuencia de auroras al año es de unas 240 noches, disminuyendo esta frecuencia, tanto hacia dentro como hacia fuera del óvalo. 

    En España, se pueden ver muy de vez en cuando; la probabilidad, en teoría, es de una al año en la parte norte, disminuyendo a 0.2 en el sur. En uno de los enlaces que he puesto abajo tenéis la que se vio en Figueres el 6 de abril de 2001. Mi abuela me ha contado muchas veces, con gran entusiasmo, la que vio, allá por 1920 y tantos, en el norte de Palencia.

3. ¿Qué son?

Las auroras boreales, o luces del Norte, no son, como en un principio se creía, la luz del sol reflejada por el hielo del Océano Ártico o reflejada en cristales de hielo en suspensión en el aire, tampoco la altura a la que se encuentran es tan baja como se pensaba.

    La causa de la formación de las auroras está en la interacción del viento solar con el campo geomagnético, la magnetosfera,  que envuelve a la Tierra, y con la ionosfera. 

    El Sol emite, continuamente y en todas las direcciones, un flujo de particulas cargadas: electrones y protones, al que se llama plasma. Las partículas de plasma, "guiadas" por el campo magnético del Sol, forma el viento solar que viaja a traves del espacio a unos 400 km/s, llegando a la Tierra en 4 o 5 días. 

Figura 1 La Tierra, también, tiene un campo magnético, (figura 1). Los polos magnéticos Norte y Sur coinciden, casi, con los polos geográficos Sur y Norte, respectivamente. El campo magnetico es más intenso donde las líneas de campo estan más juntas, es decir en los polos, de manera que, las partículas cargadas que logran entrar en el campo magnético terrestre -la gran mayoría no lo consigue, pues este campo actúa tambien como escudo protector, desviándolas- son reconducidas hacia los polos magnéticos (figura 2). En su camino de descenso pasan por la ionosfera, que es una capa que limita exteriormente a la atmosfera ( a unos 60 km de altura) y en la que se encuentran  muchos iones: átomos de oxígeno y nitrógeno con carga eléctrica, originados por los rayos ultravioleta procedentes del Sol.  La ionosfera actúa como medio conductor para las partículas cargadas que llegan con el viento solar, y es en ella en donde se produce la aurora, entre 90  y 110  km de altura. 
   Los electrones chocan con las moléculas de oxígeno y nitrogeno excitandolas, y estas, luego, se desexcitan,  emitiendo luz: verde las de oxígeno y roja las de nitrógeno.
Figura 2

4. Mis Auroras favoritas

    En Internet,  podéis encontrar cientos de imagenes de auroras, a cual más hermosa, de las que he visto, y que más me han gustado, os  pongo aquí algunas, para que las disfrutes:

 

    Las direcciones Web de las que proceden las imagenes que aparecen en esta página, y en las que puedes encontrar muchas más, son:

        http://www.spaceweather.com/aurora/gallery_21oct01.html

        http://www.ptialaska.net/~hutch/aurora.html

        http://www.northern-lights.no/

    Otros enlaces interesantes:

        http://www.astrogea.org/prensa/aurora.htm

        http://www-spof.gsfc.nasa.gov/Education/Maurora1.html

        http://www.geo.mtu.edu/weather/aurora/

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