El rincón de la Ciencia nº 15 (Febrero-2002)
¿Cómo funciona un pañal?  (RC-39)

P. Rodríguez Marqués


Los pañales modernos pueden retener "kilos" de orina y seguir pareciendo perfectamente secos.

¿Cómo puede explicarse esto?

La solución está en el tipo de sustancias químicas, casi todas sintéticas, presentes en él y en la forma en que se disponen estas sustancias al fabricar el pañal.

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La capa interna está hecha de polipropileno, un plástico de tacto suave que se mantiene seco. La parte central está hecha de un polvo "superabsorbente" (poliacrilato de sodio, un polímero hidrófilo) combinado con celulosa "peluda", además de una capa de fibra que evita que el fluido se remanse en un punto y le obliga a distribuirse por toda la superficie. La capa externa es de polietileno microporoso, retiene el fluido y deja pasar el vapor. El conjunto se une con puños de polipropileno hidrófobo, con una banda elástica en torno a los muslos para impedir la salida del fluido. El pañal se sujeta al bebé mediante bandas adhesivas o "velcro".

esquema.gif (25308 bytes) Imagen tomada de la revista Investigación y Ciencia

El poliacrilato de sodio

Los poliacrilatos son polímeros superabsorbentes debido a su estructura. En el caso del poliacrilato de sodio, los grupos carboxilato de sodio (-COONa) cuelgan de la cadena principal. Al contacto con el agua se desprenden iones sodio (Na+) dejando libres grupos negativos (-COO-). Estos, al estar cargados negativamente, se repelen entre sí, por lo que el polímero se "desenrolla" y absorbe agua. El poliacrilato de sodio es un polímero de masa molecular muy elevada, por lo que no se disuelve sino que gelifica.

polim.gif (21559 bytes) Imagen tomada de la revista Investigación y Ciencia

El poliacrilato de sodio puede absorber agua destilada hasta unas 800 veces su propia masa. Si además de agua destilada se encuentran presentes otras sustancias, como es el caso de la orina, la capacidad de absorción se reduce mucho. Los iones y las sales disueltas pueden reducir esa capacidad en un factor superior a 10.

Otras aplicaciones de los "superabsorbentes"

Aparte de su aplicación en la higiene personal de los bebés y adultos, los polímeros superabsorbentes también se utilizan para:

Puedes investigar algunas propiedades de los polímeros "superabsorbentes" con la actividad: Poder absorbente de un pañal