El rincón de la Ciencia nº 4 (Enero-2000)
¿Qué pesa más: una tonelada de hierro o una tonelada de madera? (RC-11)
I. Alvarez

 

balanza.wmf (2902 bytes)Algunos tenemos la tentación de responder a esta pregunta ya clásica diciendo que pesa más la tonelada de hierro. Pero, si pensamos un poco, rápidamente razonamos que ambas pesarán igual, es decir, que sus masas son iguales. Pero, si pensamos aún un poco más podremos darnos cuenta de que no es tan rápida la respuesta, porque no es lo mismo el peso aparente que el peso teórico.

¿Quién pesa más en la realidad?

La culpa es del principio de Arquímedes, o mejor dicho, del aire. Todos los cuerpos experimentan una cierta pérdida de peso cuando se sumergen en cualquier fluido (por eso pesamos menos cuando nos zambullimos en la piscina). El aire, como fluido que es, también "empuja" hacia arriba a los cuerpos y este empuje depende del volumen del cuerpo en cuestión. Como una tonelada de madera ocupa mucho más volumen (15 veces más) que una tonelada de hierro, resulta que también pesa más el volumen de aire que desaloja. Para conocer el peso teórico de la tonelada de madera habría que añadirle el peso del volumen de aire que ocupa y lo mismo se haría para el caso del hierro. Pero, como para este último el peso de aire que añadiríamos es mucho menor, también resulta que su peso aparente es mayor: en concreto, la tonelada de hierro ocupa 1/8 de m3 mientras que la de madera ocupa cerca de 2 m3, por lo que tendremos que la diferencia entre el peso del aire que desalojan uno y otra se acerca a "2,5 Kg". Por lo tanto podemos decir que, en realidad, un dinamómetro (de tamaño apropiado) indicaría que una tonelada de madera pesa ¡"2,5 Kg" menos que una tonelada de hierro!

Es decir, si pudiéramos estar seguros de tener 1000 Kg de madera y 1000 Kg de hierro, entonces sus pesos en la Tierra serían diferentes: la madera pesaría menos al sufrir mayor empuje por parte del aire. ¡Tendríamos que irnos a la Luna, en la que no hay atmósfera) para que sus pesos fueran iguales!

¡Sorprendente!, ¿no?

 

volver a página inicial El rincón de la Ciencia WB01343_.gif (599 bytes)